Les maisons uniques de certains animaux: gratte-ciels de termites, grandes villes de chiens, bunkers de fourmiliers ... (I)

À une époque où signer une hypothèque est aussi chimérique que de voir une licorne et que, au moindre dérapage, vous vous voyez dans la rue redevable éternellement au banquier, vous avez demandé quelques milliers d’euros de plus pour une voiture neuve ou tout autre caprice, trouver où vivre a déclenché l’inventivité humaine (certains ont même profité de la fuselage d'un Boeing).

Mais si les solutions de logement humain peuvent être très uniques, ceux des animaux ne sont pas loin derrière.

Gratte ciel

Nous pouvons trouver l'équivalent de nos gratte-ciel dans le règne animal, du moins si nous le contemplons proportionnellement. Et est-ce que les animaux qui parviennent à construire le logement le plus élevé, jusqu'à 12 mètres de haut, sont les termites guerriers africains et leurs monticules qui sont un mélange de boue et d’excréments.

Dans ce genre de Termite Empire State Building peut vivre jusqu'à 10 millions d'exemplaires, car ils ont aussi des constructions souterraines. Comme il l'explique Nikolaus Lenz dans Le livre de 1000 questions et réponses:

Ce mélange sèche comme du béton, devenant une masse dure comme des cailloux, qui est traversé à l'intérieur par des couloirs, des chambres et des tuyaux pour l'air frais. (…) Les termites, comme tous les animaux, ont besoin d'eau. Ils creusent donc perpendiculairement dans le sol pour accéder aux couches où l'eau passe. Ces sources atteignent fréquemment une profondeur de quarante mètres. Et tout cela est réalisé par des aveugles de quelques centimètres.

Selon Peter Miller dans Le smart pack, ces termites, s’ils ont été construits à taille humaine, ils seraient presque cinq fois plus grands que la grande pyramide:

Les naturalistes savent ce qu'il y a à l'intérieur de ces termites depuis le 18ème siècle. "L'extérieur est une grande armure en forme de dôme, suffisamment grande pour protéger l'intérieur des intempéries et ses habitants des attaques de leurs ennemis naturels ou accidentels", a expliqué l'explorateur anglais Henry Smeathman en 1781, en décrivant le Des monticules comme des châteaux. L'intérieur, quant à lui, contient de nombreuses salles pour le roi et la reine, des écloseries dédiées à la progéniture et des garde-manger pleins de provisions, tout cela, écrit-il, «conçu et fini avec tant d'art et d'ingéniosité que je ne saurais pas si nous devrions les admirer pour cela. ou à cause de la magnitude et de la solidité énormes qu’ils présentent ».

En règle générale, une colonie prend entre 4 et 5 ans pour construire un monticule. Comme si c'était vraiment une pyramide égyptienne, pendant cette période, plusieurs générations de travailleurs vont naître et mourir.

La première étude sur la façon dont les termites savent comment construire de tels monticules, comment ils sont organisés, comment ils connaissent les parties manquantes et, surtout, comment savoir si ces poumons en argile seront capables d'expulser suffisamment de dioxyde de carbone ou de conserver la bonne quantité d'humidité, réalisée en partie dans les années 1950 par le biologiste français Pierre-Paul Grassé.

Grassé a averti qu'individuellement les termites étaient très sensibles aux changements de l'environnement, comme il l'explique Peter Miller dans Le smart pack:

Si un travailleur qui transporte une terre, par exemple, rencontre un petit tas de déchets que d'autres travailleurs ont déjà quitté, il laissera son chargement sur le dessus du tas. Cette action, à son tour, encourage les autres travailleurs à faire de même et très bientôt, s’il ya suffisamment de termites, le petit tas de décombres deviendra une colonne de dimensions considérables. Grassé a fait référence à ce processus sous le nom de "stigmergie", ce qu'il a défini comme "la stimulation des travailleurs par leur propre fonction".

Dans la prochaine tranche de cet article, plus des hébergements pour animaux spectaculaires.