LUCA: le premier être vivant sur Terre?

Tout ce qui vit et a vécu à la surface de la Terre pourrait provenir d'un seul ancêtre commun, comme le pensent certains biologistes de l'évolution. Un microbe qui a métabolisé environ 3,500-3,9 milliards d'années. Le nom de ce microbe est LUCA.

En réalité, LUCA n’est pas un nom: personne n’a encore osé baptiser la créature à partir de laquelle nous pourrions tous procéder. LUCA est l'acronyme de dernier ancêtre commun universel. Aussi appelé dernier ancêtre universel (LUA, dernier ancêtre universel) et dernier ancêtre commun (LCA, dernier ancêtre commun) ou simplement ancêtre universel.

Cette hypothèse se pose en 1859 lorsque Charles Darwin publié L'origine de l'espèce, en concluant qu’il n’y aurait eu qu’un seul parent pour toutes les formes de vie. Il a déclaré en résumé: "... je dois déduire l'analogie selon laquelle tous les êtres organiques qui ont vécu sur cette terre sont probablement descendus d'une manière primordiale, dans laquelle la vie a d'abord respiré."

Mais LUCA est-il vraiment aussi universel qu'il y paraît? Y aurait-il eu une autre genèse? Ce sont des questions qui restent sans réponse, mais LUCA établit d'autres considérations, de l'avis de David Toomey dans son livre Vie étrange:

Ce qui intéresse un grand nombre de biologistes, c'est que nombre des caractéristiques communes à toutes les formes de vie connues ne semblent pas présenter d’avantage sélectif. En d'autres termes, ils ne devaient pas être comme ça. Il y avait et il y a des alternatives. Les chimistes peuvent imaginer des milliards de composés organiques, mais la vie n'en utilise qu'environ 1 500. Ceux qui travaillent dans le nouveau domaine de la biologie synthétique peuvent imaginer d’autres acides aminés, d’autres protéines et d’autres métabolismes (ou au moins une partie de ceux-ci) qui utilisent d’autres processus et qui fonctionneraient tout aussi bien, voire mieux.